Working Towards an Integral Policy to Combat Illicit Trade in Latin America

General (Ret.) Juan Carlos Buitrago Arias
Founder and CEO – StrategosBIP
Author, Principles are not Negotiable


Juan Carlos Buitrago Arias:

As a former Colombia law enforcement official, he has been an ally of the private industry, opening the doors and generating public and private cooperation. Some of the credentials and accolades outlined that led to his designation as one of the A-CAPP Brand Protection Heroes for 2021, include:

He graduated first among his class peers and worked 33 years for the Colombian National Police, where he led important national operations, Intelligence and Counterintelligence Operations and also served as Head of Intelligence of the Colombian National Police and General Secretary of the Colombian National Police. He also founded the Colombian Office in Europol and contributed to the creation of Ameripol. His last position with the Colombian government was that of Director of Tax and Custom Police (POLFA).

During his career, he worked closely with the National Prosecution office with the goal of closing down the illegal organizations that promote counterfeiting and obtain money from illegal commerce of products. During his work with the Tax Police and Customs, he dismantled several heads of criminal structures linked to the illicit trade of cigarettes. He built strong ties with the international institutions that allowed him to increase the work in this field and prosecution internationally. He is also the author of the book “Los principios no se negocian”.

It is a true honor to have been recognized by the Michigan State University Center for Anti-Counterfeiting and Product Protection as one of Latin America’s Brand Protection Heroes of 2021.

This year the Parlatino(the Latin American Parliament composed by the countries of Latin America and the Caribbean) passed two fundamental laws: the law on the Extinction of Ownership and the law on Illicit Trade and Transnational Crime (Parlamento Latino Americano y Caribeno, 2021). In addition, they have already approved other laws, which are certainly very useful for intellectual property rights protections and addressing illicit crime, including: the framework law on citizen security and  the model law for the prevention and combat of violence, drug trafficking and terrorism (Parlamento Latino Americano y Caribeno, 2021).

A number of recent activities in certain Latin American countries are also noteworthy here:

Ecuador,  has just adopted an anti-smuggling law based on the one passed by the “Parlatino”, an example that other Latin American countries should follow, taking up valuable instruments of the initiative in the areas of: inter-institutional coordination, transparency and integrity, administrative and criminal sanctions, international cooperation and illicit electronic commerce.

Colombia, is in the process of updating Law 1762 of 2015-Anti-Smuggling Law, almost perfect in its design, but experiencing  difficulties in its development and implementation. There is no doubt that the perception against smuggling, counterfeiting and adulteration of products has changed for the better with the passing of these laws. However, more urgent and greater efforts and resources are required to reintegrate and formalize almost 60% of families in the country who live off informality (a variety of unregulated human activities that go under the radar, stay above or beyond the law, or circumvent the law through loopholes) and illegal trade. In addition to the need to overcome the cumbersome tax and customs system by simplifying, streamlining and automating processes, making the National Anti-Smuggling Center a reality; intervening fearlessly and going head-on against corruption, and modernizing our obsolete systems to facilitate and control trade at ports, airports, and borders.

The economic fraud resulting from smuggling, counterfeiting and illicit trade costs the world 3% of Gross Domestic Product (GDP), something around 500 billion dollars a year. In Colombia alone, the cost amounts to USD 6 billion, and every year huge efforts are made by Customs, police and private enterprise to combat it (OECD, 2019). In 2021, there have been two impact operations led by INTERPOL, EUROPOL and AMERIPOL to contain the global illicit market of medicines, agro-industrial products and electronic fraud (INTERPOL, 2021 and ELPACCTO, 2021). However, despite the efforts of more than 72 countries that participated in these procedures, Latin America and the Caribbean have shown to be very weak in terms of institutional capacity.

Aruba and Panama are the largest gateways for smuggled cigarettes and liquor into the Caribbean and Latin America (The Economist, 2018 and Rainsford, 2021). Large shipments land clandestinely on the Atlantic Coast and those that are not seized cross the Colombian Pacific coast to feed the smaller-scale domestic illegal market,  mainly Ecuador, which accounts for 79%. In November of 2021, a container from Panama was seized in Guayaquil with almost 11 million cigarettes of Asian origin; and in Colombia last year (Buitrago Arias, 2021), the National Navy, the Tax and Customs Police -“POLFA” and the National Tax and Customs Directorate – “DIAN”, with the support of Immigration and Customs Enforcement – “ICE”-USA and private enterprises, have seized an all-time record of 600 million units of contraband cigarettes (Incidencia de Cigarillos Ilegales en Colombia, FND) – this means that the mafias continue to penetrate our economies. There is no doubt that cigarettes and alcohol are harmful to health, but equally or more harmful is to consume these products from the illegal market, the same markets that finance multiple forms of crime.

If we look at the control of imports of potable alcohol, there is little regulation to prevent importation and the potential damage to health caused by the misuse of alcohol is a significant problem. Also, the enormous and rapid growth of sales through e-commerce in an increasingly digitalized world adds to the issue. The lack of regulation of e-commerce and social media platforms for the sale and advertising of alcoholic beverages is a key concern. Promoting self-regulation of platforms as a first step is essential to address these risks.

The increased cooperation of the respective authorities and the institution of penalties must be more robust and efficient, seeking to implement measures that attack the finances of criminal gangs, pursuing the money and with very effective measures such as the Extinction of Ownership which requires the loss of rights in favor of the state, regarding a good when it has been an instrument, object or product of illicit acts. 

Finally, in order to move towards a comprehensive strategy in Latin America to mitigate illicit trade, it is essential to intervene and disrupt the chain of corruption that has managed to incorporate crime mafias in public and private institutions. It is also necessary to apply measures to extinguish the ownership of public officials convicted of corruption and to work on the culture of legality. In Colombia,  the Legal Trade Zones program was created, in which all the institutions are afforded the opportunity to get involved in the fight against illicit trade act. Its purpose is to formalize small traders who have traditionally engaged in the production, distribution and marketing of counterfeit, adulterated or contraband products. It is also accompanied by an intense campaign of children against illicit commerce, where the spokespeople are children and adolescents whose families live in vulnerable areas, such as border areas, and whose economic activities are based on the sale of products of illegal origin. Combating illicit trade mafias in all their forms with intelligence, judicial police, money laundering and confiscation of assets is key, but intervening with preventive and formalization purposes in families and sectors at risk to get them out of the labor of informality is the master key to eradicate the phenomenon of illicit trade in Latin America. 


“Overlap of Counterfeiting and Links to Organized Crime”, A Brand’s New World-Latin America Conference Report


Trabalhando para uma política integral de combate ao comércio ilícito na América Latina

Geral (aposentado) Juan Carlos Buitrago Arias
Fundador e CEO – StrategosBIP 
Autor, Os princípios não são negociáveis

Conheca a

Juan Carlos Buitrago Arias:

Como ex-funcionário da polícia colombiana, ele tem sido um aliado da indústria privada, abrindo as portas e gerando cooperação pública e privada. Algumas das credenciais e elogios delineados que levaram à sua designação como um dos Heróis de proteção de Marcas da A-CAPP para 2021, incluem:

Formou-se primeiro entre seus colegas de classe e trabalhou 33 anos para a Polícia Nacional Colombiana, onde liderou importantes operações nacionais, operações de inteligência e de contra-espionagem e também atuou como Chefe de Inteligência da Polícia Nacional Colombiana e Secretário Geral da Polícia Nacional Colombiana. Também fundou o escritório da Colômbia na Europol e contribuiu para a criação da Ameripol. Seu último cargo no governo colombiano foi o de Diretor da Polícia Fiscal e Aduaneira (POLFA).

Durante sua carreira, trabalhou em estreita colaboração com o Ministério Público Nacional com o objetivo de fechar as organizações ilegais que promovem a contrafação e obtêm dinheiro do comércio ilegal de produtos. Durante seu trabalho com a Polícia Fiscal e a Alfândega, desmantelou várias cabeças de estruturas criminosas ligadas ao comércio ilícito de cigarros. Ele construiu fortes laços com as instituições internacionais que lhe permitiram aumentar o trabalho neste campo e a acusação internacional. É também o autor do livro «Los principios no se negocian».

É uma verdadeira honra ter sido reconhecido pelo Centro da Universidade Estadual de Michigan para Anti-contrafação e Proteção de Produtos como um dos Heróis de Proteção de Marcas da América Latina de 2021.

Este ano o «Parlatino» (o Parlamento Latino-americano composto pelos países da América Latina e do Caribe) aprovou duas leis fundamentais: a lei sobre a Extinção da Propriedade e a lei sobre o Comércio Ilícito e o Crime Transnacional (Parlamento Latino Americano e Caribeno, 2021). Além disso, eles já aprovaram outras leis, que certamente são muito úteis para a proteção dos direitos de propriedade intelectual e para enfrentar o crime ilícito, incluindo: a lei-quadro sobre segurança do cidadão e a lei modelo para a prevenção e combate à violência, tráfico de drogas e terrorismo (Parlamento Latino Americano e Caribeno, 2021).

Algumas atividades recentes em alguns países da América Latina também merecem destaque aqui:

O Equador acaba de adotar uma lei contra o contrabando baseada na lei aprovada pelo «Parlatino», um exemplo que outros países latino-americanos deveriam seguir, adotando valiosos instrumentos da iniciativa nas áreas de: coordenação interinstitucional, transparência e integridade, sanções administrativas e penais, cooperação internacional e comércio eletrônico ilícito.

A Colômbia, está em processo de atualização da Lei 1762 de 2015 – a Lei Anti-Contrabando, quase perfeita em seu desenho, mas experimentando dificuldades em seu desenvolvimento e implementação. Não há dúvida de que a percepção contra o contrabando, contrafação e adulteração de produtos mudou para melhor com a aprovação destas leis. No entanto, são necessários esforços e recursos mais urgentes e maiores para reintegrar e formalizar quase 60% das famílias do país que vivem da informalidade (uma variedade de atividades humanas não regulamentadas que passam despercebidas, ficam acima ou além da lei, ou contornam a lei através de brechas) e do comércio ilegal. Todo isto além da necessidade de superar o pesado sistema tributário e aduaneiro, simplificando, racionalizando e automatizando processos, tornando o Centro Nacional Anti-Contrabando uma realidade, intervindo de forma destemida e frontalmente contra a corrupção, e modernizando nossos sistemas obsoletos para facilitar e controlar o comércio nos portos, aeroportos e fronteiras.

A fraude económica resultante do contrabando, contrafação e comércio ilícito custa ao mundo 3% do Produto Interno Bruto (PIB), algo em torno de 500 mil milhões de dólares por ano. Só na Colômbia, o custo ascende a 6 mil milhões de dólares, e todos os anos são feitos enormes esforços pela alfândega, polícia e empresas privadas para o combater (OCDE, 2019). Em 2021, houve duas operações de impacto lideradas pela INTERPOL, EUROPOL e AMERIPOL para conter o mercado global ilícito de medicamentos, produtos agro-industriais e fraude eletrônica (INTERPOL, 2021 e ELPACCTO, 2021). No entanto, apesar dos esforços de mais de 72 países que participaram nestes procedimentos, a América Latina e o Caribe têm se mostrado muito fracos em termos de capacidade institucional.

Aruba e Panamá são as maiores portas de entrada para o contrabando de cigarros e bebidas alcoólicas para o Caribe e América Latina (The Economist, 2018 e Rainsford, 2021). Grandes carregamentos desembarcam clandestinamente na costa atlântica e aqueles que não são apreendidos atravessam a costa do Pacífico colombiano para alimentar o mercado interno ilegal em menor escala, principalmente o Equador, que responde por 79%. Em novembro de 2021, um recipiente do Panamá foi apreendido em Guayaquil com quase 11 milhões de cigarros de origem asiática e na Colômbia no ano passado (Buitrago Arias, 2021), a Marinha Nacional, a Polícia Fiscal e Aduaneira – «POLFA» e a Direção Nacional de Impostos e Aduanas – «DIAN», com o apoio da Imigração e Fiscalização Aduaneira – «ICE» dos Estados Unidos da América e empresas privadas, apreenderam um recorde histórico de 600 milhões de unidades de cigarros de contrabando (Incidencia de Cigarillos Ilegales en Colombia, FND) – isto significa que as máfias continuam a penetrar em nossas economias. Não há dúvida de que cigarros e álcool são prejudiciais à saúde, mas igualmente ou mais prejudiciais é consumir esses produtos do mercado ilegal, os mesmos mercados que financiam múltiplas formas de crime.

Se olharmos para o controle das importações de álcool potável, há pouca regulamentação para evitar a importação e os potenciais danos à saúde causados pelo uso impróprio do álcool é um problema significativo. Além disso, o enorme e rápido crescimento das vendas através do comércio eletrônico em um mundo cada vez mais digitalizado aumenta o problema. A falta de regulamentação das plataformas de comércio electrónico e das redes sociais para a venda e publicidade de bebidas alcoólicas é uma preocupação fundamental. Promover a auto-regulação das plataformas como um primeiro passo é essencial para enfrentar estes riscos.

A cooperação acrescida das respectivas autoridades e a instituição de sanções deve ser mais robusta e eficiente, procurando implementar medidas que ataquem as finanças dos grupos criminosos, perseguindo o dinheiro e com medidas muito eficazes, como a Extinção da Propriedade que exige a perda de direitos em favor do Estado, relativamente a um bem quando este tenha sido instrumento, objeto ou produto de atos ilícitos. 

Finalmente, a fim de avançar para uma estratégia abrangente na América Latina para mitigar o comércio ilícito, é essencial intervir e interromper a cadeia de corrupção que tem conseguido incorporar as máfias do crime em instituições públicas e privadas. Também é necessário aplicar medidas para extinguir a propriedade de funcionários públicos condenados por corrupção e trabalhar na cultura da legalidade. Na Colômbia, foi criado o programa Legal Trade Zones, no qual todas as instituições têm a oportunidade de se envolver na luta contra o comércio ilícito. Seu objetivo é formalizar os pequenos comerciantes que tradicionalmente se dedicam à produção, distribuição e comercialização de produtos falsificados, adulterados ou contrabandeados. É também acompanhada por uma intensa campanha de crianças contra o comércio ilícito, onde os porta-vozes são crianças e adolescentes cujas famílias vivem em áreas vulneráveis, como as zonas fronteiriças, e cujas atividades económicas se baseiam na venda de produtos de origem ilegal. Combater as máfias do comércio ilícito em todas as suas formas com os serviços de inteligência, polícia judiciária, ações contra o lavagem de dinheiro e confisco de bens é fundamental, mas intervir com fins preventivos e formalizadores em famílias e setores em risco para tirá-los do trabalho da informalidade é a chave mestra para erradicar o fenômeno do comércio ilícito na América Latina. 


“A simultaneidade da contrafação e os vínculos com o crime organizado”, Relatório da conferência O Novo Mundo das Marcas, América Latina


Hacia una política integral de lucha contra el comercio ilícito en América Latina

General (retirado) Juan Carlos Buitrago Arias
Fundador y CEO – StrategosBIP
Autor, Los principios no son negociables


Juan Carlos Buitrago Arias:

Como antiguo agente de la ley de Colombia, ha ha sido un aliado de la industria privada, abriendo las puertas y generando cooperación pública y privada. Algunas de las referencias y reconocimientos destacados que han llevado a su designación como uno de los Héroes de Protección de las Marcas A-CAPP para 2021, incluyen:

Se graduó como primero entre sus compañeros de clase y trabajó 33 años para la Policía Nacional de Colombia, donde dirigió importantes operaciones nacionales, de Inteligencia y Contrainteligencia y también fue Jefe de Inteligencia de la Policía Nacional de Colombia y Secretario General de la Policía Nacional de Colombia. También fundó la Oficina de Colombia en Europol y contribuyó a la creación de Ameripol. Su último cargo en el gobierno colombiano fue el de Director de la Policía Fiscal y Aduanera (POLFA).

Durante su carrera, colaboró estrechamente con la Fiscalía Nacional con el objetivo de acabar con las organizaciones ilegales que promueven la falsificación y obtienen dinero del comercio ilegal de productos. Durante su trabajo con la Policía Fiscal y Aduanera, desmanteló varias cabezas de estructuras criminales vinculadas al comercio ilícito de cigarrillos. Estableció fuertes vínculos con las instituciones internacionales que le permitieron aumentar el trabajo en este campo y la persecución internacional. También es autor del libro «Los principios no se negocian».

Es un verdadero honor haber sido reconocido por el Centro para la Lucha contra la Falsificación y la Protección de Productos de la Universidad Estatal de Michigan como uno de los Héroes de Protección de las Marcas de América Latina de 2021.

Este año el «Parlatino» (el Parlamento Latinoamericano compuesto por los países de América Latina y el Caribe) ha aprobado dos leyes fundamentales: la ley de Extinción de Dominio y la ley de Comercio Ilícito y Crimen Transnacional (Parlamento Latino Americano y Caribeno, 2021). Además, ya han aprobado otras leyes, sin duda muy útiles para la protección de los derechos de propiedad intelectual y para hacer frente a la delincuencia, entre ellas: la ley marco de seguridad ciudadana y la ley modelo para la prevención y lucha contra la violencia, el narcotráfico y el terrorismo (Parlamento Latino Americano y Caribeno, 2021).

También cabe destacar aquí una serie de actividades recientes en algunos países de América Latina:

Ecuador acaba de aprobar una ley anticontrabando basada en la aprobada por el Parlatino, un ejemplo que otros países latinoamericanos deberían seguir, retomando valiosos instrumentos de la iniciativa en las áreas de: coordinación interinstitucional, transparencia e integridad, sanciones administrativas y penales, cooperación internacional y comercio electrónico ilícito.

Colombia se encuentra en proceso de actualización de la Ley 1762 de 2015 – la Ley contra el contrabando, casi perfecta en su diseño, pero que experimenta dificultades en su desarrollo e implementación. No cabe duda de que la percepción contra el contrabando, la falsificación y la adulteración de productos ha cambiado a mejor con la aprobación de estas leyes. Sin embargo, se requieren mayores y más urgentes esfuerzos y recursos para reinsertar y formalizar a casi el 60% de las familias del país que viven de la informalidad (una variedad de actividades humanas no reguladas que pasan por debajo del radar, se mantienen por encima de la ley o la eluden mediante vacíos legales) y del comercio ilegal. Todo esto además de la necesidad de superar el engorroso sistema fiscal y aduanero mediante la simplificación, agilización y automatización de procesos, haciendo realidad el Centro Nacional de Lucha contra el Contrabando, interviniendo sin miedo y yendo de frente contra la corrupción, y modernizando nuestros obsoletos sistemas para facilitar y controlar el comercio en puertos, aeropuertos y fronteras.

El fraude económico derivado del contrabando, la falsificación y el comercio ilícito cuesta al mundo el 3% del Producto Interior Bruto (PIB), algo así como 500.000 millones de dólares al año. Solo en Colombia, el coste asciende a 6.000 millones de dólares, y cada año las aduanas, la policía y la empresa privada realizan enormes esfuerzos para combatirlo (OCDE, 2019). En 2021 se han realizado dos operaciones de impacto dirigidas por INTERPOL, EUROPOL y AMERIPOL para contener el mercado ilícito mundial de medicamentos, productos agroindustriales y fraude electrónico (INTERPOL, 2021 y ELPACCTO, 2021). Sin embargo, a pesar de los esfuerzos de más de 72 países que participaron en estos procedimientos, América Latina y el Caribe han demostrado ser muy débiles en términos de capacidad institucional.

Aruba y Panamá son las mayores puertas de entrada de cigarrillos y licores de contrabando en el Caribe y América Latina (The Economist, 2018 y Rainsford, 2021). Los grandes cargamentos desembarcan clandestinamente en la Costa Atlántica y los que no son incautados cruzan la costa pacífica colombiana para alimentar el mercado ilegal nacional de menor escala, principalmente el de Ecuador, que representa el 79%. En noviembre de 2021 se incautó en Guayaquil un contenedor procedente de Panamá con casi 11 millones de cigarrillos de origen asiático y en Colombia el año pasado (Buitrago Arias, 2021), la Armada Nacional, la Policía Fiscal y Aduanera – «POLFA» y la Dirección de Impuestos y Aduanas Nacionales – «DIAN», con el apoyo del Servicio de Inmigración y Control de Aduanas – «ICE» – de los Estados Unidos y de empresas privadas, han incautado un récord histórico de 600 millones de unidades de cigarrillos de contrabando (Incidencia de Cigarillos Ilegales en Colombia, FND), lo que significa que las mafias siguen penetrando nuestras economías. No cabe duda de que los cigarrillos y el alcohol son perjudiciales para la salud, pero tanto o más perjudicial es consumir estos productos del mercado ilegal, los mismos mercados que financian múltiples formas de delincuencia.

Si nos fijamos en el control de las importaciones de alcohol de boca, hay poca regulación para evitar la importación y los daños potenciales para la salud, causados por el mal uso del alcohol, son un problema importante. Además, el enorme y rápido crecimiento de las ventas a través del comercio electrónico en un mundo cada vez más digitalizado se suma al problema. La falta de regulación de las plataformas de comercio electrónico y de las redes sociales para la venta y publicidad de bebidas alcohólicas es una preocupación clave. Promover la autorregulación de las plataformas como primer paso es esencial para abordar estos riesgos.

El aumento de la cooperación de las autoridades respectivas y la institución de sanciones debe ser más robusta y eficiente, buscando implementar medidas que ataquen las finanzas de las bandas criminales, persiguiendo el dinero y con medidas muy efectivas como la Extinción de Dominio que exige la pérdida de derechos a favor del Estado, respecto de un bien cuando ha sido instrumento, objeto o producto de actos ilícitos. 

Finalmente, para avanzar hacia una estrategia integral en América Latina para mitigar el comercio ilícito, es imprescindible intervenir y desbaratar la cadena de corrupción que ha logrado incorporar a las mafias del crimen en las instituciones públicas y privadas. También es necesario aplicar medidas para extinguir la titularidad de los funcionarios públicos condenados por corrupción y trabajar en la cultura de la legalidad. En Colombia se creó el programa de Zonas de Comercio Legal, en el que se ofrece a todas las instituciones la oportunidad de implicarse en la lucha contra el acto de comercio ilícito. Su objetivo es formalizar a los pequeños comerciantes que tradicionalmente se han dedicado a la producción, distribución y comercialización de productos falsificados, adulterados o de contrabando. También se acompaña de una intensa campaña infantil contra el comercio ilícito, en la que los portavoces son niños y adolescentes cuyas familias viven en zonas vulnerables, como las fronterizas, y cuyas actividades económicas se basan en la venta de productos de origen ilegal. Combatir las mafias del comercio ilícito en todas sus formas con agencias de inteligencia, policía judicial, acciones contra el lavado de dinero y confiscación de bienes es clave, pero intervenir con fines preventivos y de formalización en familias y sectores de riesgo para sacarlos de la labor de la informalidad es la llave maestra para erradicar el fenómeno del comercio ilícito en América Latina. 


“Ingerencia y vínculos del crimen organizado con el delito de falsificación”, Informe de la conferencia El nuevo mundo de las marcas, América Latina


  • Next…
Load More